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¿Dónde se encuentra el oxígeno?

El oxígeno, que es un elemento gaseoso, insípido e incoloro, se encuentra distribuido en toda la naturaleza. Conforma casi la mitad de la Tierra: está en el aire, que contiene un 21% de este gas fundamental para los seres vivos; en el agua ( compuesta por un 88,8 % de oxígeno), y en las rocas, además de hallarse en todos los tejidos vivos y en numerosas sustancias. Es posible obtener oxígeno artificialmente en laboratorio a partir de determinadas sales, como el peróxido de bario, el peróxido de sodio y el clorato de potasio. Entre los procedimientos utilizados para su producción se encuentran la destilación fraccionada del aire líquido y la electrólisis del agua. Puede almacenarse en forma gaseosa o líquida. El oxígeno así obtenido tiene diversos usos: en medicina se lo suministra a pacientes con problemas respiratorios; además, lo utilizan personas que vuelan a gran altura, y también se lo emplea para soldar a temperaturas elevadas.

¿Quién descubrió el oxígeno?

El oxígeno fue descubierto por el químico inglés Joseph Priestley en 1774. Posteriormente, el francés Antoine Laurent de Lavoisier profundizó las investigaciones de Priestley y demostró que en el aire siempre hay oxígeno, que actúa como agente y es la causa de las combustiones, de la oxidación de los metales y de la respiración de los seres vivos. El oxígeno se representa con la letra O. Su masa atómica es 16; su número atómico , 8; el punto de fusión, -218ºC; y el punto de ebullición, -183 ºC. Los animales aspiran oxígeno y espiran dióxido de carbono. Durante el día los vegetales absorben dióxido de carbono y desprenden oxígeno. Por las noches, las plantas sólo desprenden dióxido de carbono.